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Los planes de viajero frecuente, milla por milla
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Los planes de viajero frecuente, milla por milla

Quizás no lo ayude a obtener un pasaje gratuito a París en temporada alta, pero muchas aerolíneas han empezado a facilitar a los consumidores el uso de millas de viajero frecuente.

Una encuesta anual halló mayor disponibilidad de boletos de recompensa en los niveles más bajos de «ahorro» en más de la mitad de las 25 aerolíneas encuestadas en todo el mundo.

«Hay un aumento significativo», indicó Jay Sorensen, presidente de la consultora IdeaWorks, que realiza la encuesta anual. «Tradicionalmente las aerolíneas reducen sus asientos de recompensa a medida que se recuperan (financieramente) ya que pueden vender más asientos por efectivo. Pero esto no está sucediendo en esta ocasión».

Delta Air Lines DAL -0.57% hizo uno de los mayores cambios. La aerolínea estadounidense se había ubicado en forma permanente en la parte más baja de durante los cinco años en que se ha elaborado la clasificación.

Los datos muestran que Delta ha empezado a realizar pequeñas mejoras. En la encuesta de este año, Delta tenía dos pasajes disponibles en el nivel de ahorro en 55% de las 280 búsquedas realizadas, un aumento frente al 36% del año pasado. Esto colocó a Delta a la par de American Airlines. Ambas siguen detrás de Alaska, United, JetBlue JBLU +1.15% y Southwest entre las líneas aéreas estadounidenses.

Delta dice que el 1 de enero comenzó a cambiar lentamente las distribuciones de asientos de recompensa, instruyendo a los gerentes de inventario a ser más generosos a la hora de otorgar asientos de nivel de ahorro. Si los vuelos no se están vendiendo como se planeaba, Delta indica que ahora reparte más asientos de recompensa para viajeros frecuentes en lugar de esperar más tiempo para compras de boletos económicos.

«Estamos adoptando una estrategia un poco menos conservadora en la forma en que administramos los vuelos hacia el futuro», afirmó el vicepresidente de Delta, Jeff Robertson, quien agregó que la falta de disponibilidad de asientos de recompensa era la principal queja de los clientes. La aerolínea planea mayores cambios en su programa.

La encuesta, patrocinada por la empresa de tecnología Switchfly Inc., busca en Internet dos asientos con el menor nivel posible de millaje en las rutas más transitadas de cada aerolínea. Revisó fechas de viaje entre junio y octubre de 2014 en 10 rutas de distancia mediana y de menos de 4.000 kilómetros, además de 10 rutas de larga distancia, llegando a un total de 280 consultas para cada aerolínea.

Al utilizar las rutas más transitadas de cada aerolínea, la encuesta busca evaluar los vuelos donde las aerolíneas tienen la mayor cantidad de asientos que ofrecer. Los viajeros hábiles saben que un agente telefónico experimentado los puede ayudar a encontrar asientos de recompensa que podrían no salir en el sitio web de la aerolínea, pero esta encuesta representa una búsqueda más habitual.

Air Berlin AB1.XE -0.28% y Southwest Airlines LUV +0.04% tenían asientos disponibles en todas las búsquedas realizadas en la encuesta, con lo que lograron el primer puesto en por tercera vez consecutiva. JetBlue mejoró su disponibilidad un poco y tenía asientos disponibles en 93% de las búsquedas.

Southwest tiene algunas ventajas naturales. Su red de vuelos cortos y frecuentes significa que en sus rutas más activas podría tener una docena o más de vuelos al día. «Si no pueden encontrar dos asientos, algo anda mal», anotó Sorensen.

Southwest adoptó un sistema de puntos hace unos años. Todos los vuelos son presentados con un precio monetario y un precio de puntos. Puesto que la tarjeta de crédito de Southwest ofrece un punto por cada dólar pagado, al igual que las de otras aerolíneas, IdeaWorks busca vuelos en Southwest de 25.000 puntos o menos.

En el fondo de la encuesta se ubicaron US Airways y la colombiana Avianca Taca.

US Airways, con asientos disponibles en solo 35% de las búsquedas, ha estado de manera constante en el fondo de los ránkings, demostrando una «filosofía de gestión hacia la mezquindad» en cuanto a las recompensas a los viajeros frecuentes, dijo Sorensen.

Las aerolíneas han estado bajo intensa presión de clientes, contadores y bancos para hacer que haya más asientos disponibles como recompensa para que los consumidores puedan utilizar sus millas acumuladas. Los cambios en las reglas de contabilidad y la presión de los bancos es lo que parece estar generando la mayoría de los cambios ahora.

La mayoría de las millas y los puntos de las aerolíneas son vendidos a los bancos, que los regalan como recompensas de tarjeta de crédito. Cuando los clientes enfrentan problemas al hacer compras con sus millas, podrían cambiar de tarjeta. Las nuevas reglas de contabilidad adoptadas por muchas aerolíneas les permiten a los operadores registrar solo una porción de los ingresos cuando se venden las millas a los bancos y dejar el resto para cuando las millas se utilicen en una compra.

Los ejecutivos de las aerolíneas reconocen que la encuesta de disponibilidad de Sorensen también ha tenido su impacto, ya que por primera vez cuantifica los asientos disponibles y compara a las aerolíneas.

Delta anunció un cambio drástico en su programa de SkyMiles en febrero. Empezando en 2015, las millas serán otorgadas en base a…

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